Caroline & Maurice Verbaet Collection




Establishment and evolution

In the 1970s, a young and visionary Maurice Verbaet started collecting art. His spouse Caroline joined him in his pursuit in 1989. Motivated by their shared predilection for Belgian art and guided by their refined taste, they acquired numerous exceptional pieces at affordable prices in those early days. Over time, the caroline&mauriceverbaetcollection grew into the most extensive collection in its genre. Drawing widespread attention, it has now claimed its rightful position in the national as well as the international artistic landscape. The well-considered further expansion of the caroline&mauriceverbaetcollection remains an ongoing project, steadily adding to its wealth and its museum-worthy appeal.

Caroline and Maurice’s primary objective is to (re)acquaint a broad audience with Belgian art. To fulfill their mission, they have lent numerous works to prestigious museums in Belgium as well as abroad and continue to do so. A true turning point, however, was the 2012 exhibition at the Museum of Ixelles entitled ‘Belgian art. A modern century’. Paul Fierens, former head curator at the Royal Museums of Fine Arts of Belgium, once stated that a collection should be seen as a work of art in its own right and displayed as such. Upholding this principle, the ambitious entrepreneurial couple asked Michel Draguet, who currently serves as director of the Royal Museums of Fine Arts ofBelgium, to select specific pieces from their collection that shed light on the idea of modernity as embodied in late-nineteenth-century and twentieth-century Belgian art. Featuring unique works by prominent Belgian artists such as Ensor, Spilliaert, Khnopff, Permeke, Magritte, Delahaut, Mortier, Michaux, Bury and Alechinsky, ’Belgian art. A modern century’ was warmly received by press and public alike. This temporary exhibition further fueled Caroline and Maurice’s enthusiasm and eventually led them to narrow their focus.

Shortly afterwards, Caroline and Maurice decided to sell their prewar pieces, inspired to promulgate a more clear-cut and coherent narrative. Henceforth, their collection would mainly revolve around ’Les Trentes Glorieuses’, the period between 1945 and 1975 that heralded the revival of Belgian art. A few more recent and contemporary artworks were kept or added to allow them to engage in a dialogue with their postwar counterparts. A new chapter had begun and the establishment of the Maurice Verbaet Center soon ensued.


Picture-perfect private museum

 Over the past few years, the number of privately-run museums and other artistic institutions in Belgium has increased considerably. Examples include the Verbeke Fondation in Kemzeke (2007), theCollection Vanmoerkerke in Ostend (2007), the Vanhaerents Art Collection in Brussels (2008), the BrusselsCAB Art Centre(2012), the Herbert Foundation in Ghent (2013) and boîte à projetsETE 78 in Ixelles (2014). Although each of these projects can boast its own unique character, they are driven by the same underlying force; their initiators all harbor the ambition to share their collections with a broad audience. This widespread privatization is all the more striking when compared with the overall cutbacks in the cultural sector, caused by consecutive economic crises. Nevertheless, it is an interesting evolution that may contribute significantly to the diversification and expansion of Belgium’s artistic offerings. If even more private collectors were to provide a platform for their art, it would indeed greatly advance access to (inter)national treasures, including archival materials. Furthermore, the rise of private artistic organizations and museums will hopefully expedite the creation and exploitation of synergies between the public and private cultural sectors, enabling them to mutually benefit from each other’s respective competencies.

In 2015, the Verbaets decided to take the plunge and open their own private museum in Antwerp, primarily dedicated to Belgian postwar art. Housed in a magnificent 1960s building, which previously accommodated the headquarters of the Antwerp Water Works, the artworks on display blend in seamlessly with their surroundings: a picture-perfect set-up. The Maurice Verbaet Center, which incidentally shares its name with the overarching center of expertise, invites its visitors to enjoy the sheer abundance of the carefully curated caroline&mauriceverbaetcollection. The improved visibility of the collection helps to bring new attention to Belgian postwar artists, some of whom have been undeservedly forgotten. In short, by means of their museum, Caroline and Maurice aspire to protect the art of ‘Les Trentes Glorieuses’ and its creators from indifference or oblivion, for now and for generations to come.


Unknown is unloved, change is therefore needed

 The Maurice Verbaet Center, in its dual role as center of expertise and private museum, strives to help Belgian postwar art to rightfully reclaim the spotlight. It is a well-known phenomenon that artists who are considered geniuses or enjoy fame and popularity during their lifetime, are often quickly forgotten after their death. Moreover, unknown makes unloved. Art foundations or patrons and benefactors, however, can contribute to keeping alive the memories of these bygone artists. Caroline and Maurice have set themselves this very task by according the works of artists such as Francis Olin, Marc Mendelson, Vic Gentils, Serge Vandercam, Tapta and many others a prominent place in their collection. The Verbaets have hitherto been more than successful in their endeavors, and they continue their efforts in Belgium as well as abroad.

The ever-evolving nature of the caroline&mauriceverbaetcollection reflects the couple’s ambition to approach Belgian postwar art from multiple perspectives, to confront different artists and styles with one another, and to unceasingly promote the revaluation of numerous meritorious postwar artists.


Exhibitions and continuous growth

 Diverse exhibitions have been held at the Antwerp Maurice Verbaet Center since its opening in September 2015, each accompanied by a publication or a catalog, which also serves as a lasting reference work on relevant aspects of Belgian postwar art.

‘Connexions One. Belgian Art 1945-1975’ offered visitors a first opportunity to get acquainted with the newly founded private museum and the lavish artistic wealth of ‘Les Trentes Glorieuses’. The opening exhibition comprised paintings and sculptures by Jan Saverys, Francis Olin, André Goffin, Jozef & Guy Mees, Pierre Alechinsky, Fred Bervoets, Bram Bogaert, Bert De Leeuw, Vic Gentils, Marc Mendelson, Antoine Mortier, Tapta, Maurice Wyckaert and many others. At the same time, Caroline and Maurice had lent several pieces from their collection to various institutions in France, such as the Jean Cocteau Museum, the Gallery of Contemporary Art-Palais de l’Europe, the Tavet-Delacour Museum and theEstrineMuseum, to bring international attention to their new Antwerp museum and its first exhibition. Having achieved this goal, ‘Connexions One. Belgian Art 1945-1975’ was eventually lauded as a great success by the Belgian as well as the international press.

Subsequently, the Maurice Verbaet Center organized two solo exhibitions. The first was devoted to the works of Paul Van Hoeydonck, and encompassed the release of a book and a documentary about the artist. The second, the center’s most extensive retrospective to date, zoomed in on René Guiette and his oeuvre, and included pieces on loan from several Belgian museums and private collectors. The intensive research that preceded this exhibition was also translated into a documentary film and a comprehensive publication.

At the start of 2018, it was decided to organize a permanent exhibition displaying a biannually changing selection of works from the caroline&mauriceverbaetcollection, entitled ‘Private Choices’. With every visit to the museum, art lovers can now enjoy an ensemble of more than a hundred pieces by well-known Belgian postwar artists and their more obscure peers worth (re)discovering. The Antwerp Maurice Verbaet Center will reopen its doors with a new selection of ‘Private Choices’on September 8. Open every Saturday and Sunday, from 1 p.m. to 6 p.m.

 The Antwerp exhibition spaces offer enough room to also capitalize on other opportunities that are closely in line with the institution’s philosophy. For example, the Antwerp museum as well as the Maurice Verbaet Gallery in Knokke, the Maurice Verbaet Center’s second location open to the public, participated in the activities surrounding ‘Claus Year 2018’. To commemorate one of Belgium’s leading writers ten years after his death and to bring his visual body of work to the forefront, the Maurice Verbaet Center set up two temporary exhibitions of Hugo Claus’s art and published an accompanying catalog. In Antwerp, several of Claus’s works on paper were shown, juxtaposed with selected paintings by his close friend Pjeroo Roobjee. In the Knokke gallery, Claus’s erotically tinted artworks were the center of attraction.

From September 28, 2018 until February 24, 2019, the Antwerp Maurice Verbaet Center will host the exhibition ‘Soft. Tactile Dialogues’ set up by the MoMu – Fashion Museum Antwerp, which is currently closed for renovations. Inspired by the ambition to shift its focus away from fashion for the first time, the MoMu seizes this opportunity to foreground textile art and place works by first-generation Belgian textile artists side by side with their contemporary counterparts. The exhibition will primarily present works from the MoMu’s own collection, complemented by selected pieces from the caroline&mauriceverbaetcollection. The Maurice Verbaet Center aspires to provide the art on display with a stunning backdrop by turning its monumental staircase into an additional exhibition area. ‘Private Choices’ will remain open and adjust its opening hours for the duration of ‘Soft. Tactile Dialogues’. September 28, 2018 – February 24, 2019: Open every Friday, Saturday and Sunday, from 1 p.m. to 6 p.m., every first Thursday evening of the month from 6 p.m. to 9 p.m.

Furthermore, from November 8, 2018 until March 2019, the caroline&mauriceverbaetcollection is Academia Belgica’s guest of honor in Rome. Academia Belgica’s main objective is to strengthen cultural, scientific and artistic ties between Italy and Belgium. In this context, the internationally renowned academic organization intends to promote the caroline&mauriceverbaetcollection in Italy. This cooperation between the Maurice Verbaet Center and Academia Belgica will culminate in an  extensive publication. 

As the caroline&mauriceverbaetcollection steadily grows, more of the Verbaets’ artistic ventures take shape and more ambitious plans are being laid.

The Antwerp Maurice Verbaet Center aims to keep on surprising its audience with various events, diverse temporary exhibitions and a regularly changing selection of artworks on display. With its own gourmet restaurant, TAPTA, and panoramic hall, where you can enjoy a spectacular 360° view of the city, the museum will undoubtedly continue to offer all its visitors a memorable experience.

The Maurice Verbaet Gallery in Knokke has recently secured a new, grand space in its seaside hometown. The gallery will reopen its doors in early 2019.



Ontstaan en evolutie

Maurice Verbaet begon al in de jaren 1970, toen hij nog een jongeman was kunst te verzamelen en sinds 1989 wordt hij in dat geweldige artistieke avontuur bijgestaan door zijn echtgenote Caroline. Zonder dat het vooraf met zoveel woorden was uitgesproken, bleken de keuzes van het echtpaar exclusief op Belgische kunst te vallen. Gepassioneerd en gebeten door de Belgische kunst lieten deze zich leiden door hun persoonlijke smaak en enthousiasme en hadden in die periode een neus voor wat later uitzonderlijke werken bleken te zijn die toen nog betaalbaar waren. De caroline&mauriceverbaetcollection groeide geleidelijk aan uit tot de grootste in zijn genre en heeft zowel nationaal als meer en meer tevens internationaal, impact en uitstraling in het artistieke landschap van vandaag en morgen.  De collectie wordt permanent verbeterd, verrijkt, en doordacht – hoewel puur op het gevoel – verder uitgebouwd. De caroline&mauriceverbaetcollection is daarmee toonaangevend en bezit topwerken die samen meer dan een museaal karakter geven aan het geheel.

Het verzamelaarsechtpaar wil de verzameling doen leven en wil altijd werken voor bruiklenen ter beschikking stellen om de Belgische kunst zowel in het binnen- als in buitenland meer bekendheid te geven. Een belangrijk moment was daarbij de tentoonstelling van de collectie in 2012 in het Museum van Elsene met als titel: ‘Belgische kunst. Een moderne eeuw’. Volgens Paul Fierens is ‘een collectie een kunstwerk’ en is ‘het interessant om ze als dusdanig te exposeren.’[1]Dat was de keuze die Caroline en Maurice Verbaet hebben gemaakt door aan Michel Draguet te vragen om meer dan 200 werken uit hun verzameling, die representatief zijn voor een eeuw moderne kunst in België, te selecteren. De tentoonstelling bood een overzicht van de grote artistieke stromingen van het einde van de 19etot het begin van de 20eeeuw met werken van belangrijke Belgische kunstenaars als Ensor, Spilliaert, Khnopff, Permeke, Magritte, Delahaut, Mortier, Michaux, Bury, Alechinsky, e.a. en werd uiterst enthousiast onthaald door de pers en het publiek. Deze hoog gewaardeerde tijdelijke tentoonstelling gaf het echtpaar nog meer zin én visie om een specifieker project neer te zetten en te delen met het grotere publiek.

Mede geïnspireerd door de appreciatie van het publiek die zowel het hoogwaardige, zeldzame alsook zeer representatieve karakter van de collectie konden smaken, nam het echtpaar kort nadien een uiterst belangrijke beslissing. De werken van voor de Tweede Wereldoorlog werden verkocht en vanaf dat moment was er slechts één focus, nl. de Belgische moderne naoorlogse kunst samen meer op de kaart zetten.

Terwijl hun engagement voor de naoorlogse Belgische kunst zijn neerslag heeft in de oprichting van het Maurice Verbaet Center, begint de caroline&mauriceverbaetcollection aan een nieuw hoofdstuk in haar geschiedenis. Ze concentreert zich voortaan op de tweede helft van de 20e eeuw en stelt zich open voor de dialoog met de kunst van vandaag.


Privémuseum en picture perfect

In enkele jaren tijd nam het aantal privé-initiatieven in het hele land snel toe, denk maar aan de Verbeke Fondation in Kemzeke (2007), de Collection Vanmoerkerke in Oostende (2007), de Vanhaerents Art Collection in Brussel (2008), het CAB Art Centre in Brussel (2012), de Herbert Foundation in Gent (2013), de boîte à projetsEté 78 (2014).  Hoewel elk van deze projecten uniek is, hebben ze als gemeenschappelijke noemer de wil van de privéverzamelaars om de kunstwerken waarvan ze de geprivilegieerde bewaarder zijn, zichtbaarheid te geven. Dit fenomeen is des te opvallender in de bijzonder gespannen context waarin museale instellingen trachten te overleven na meerdere drastische inkrimpingen van de middelen door de opeenvolgende economische crises. De privatisering van een belangrijk deel van de culturele sector doet legitieme vragen rijzen over de toegankelijkheid en exploitatie van (inter-)nationale schatten, archieven inbegrepen. We gaan ervan uit dat de keuzes die deze talrijke privéverzamelaars maken een gediversifieerd en meervoudig aanbod zullen bevorderen. Wij hopen ook dat deze vernieuwende benadering zal leiden tot synergiën tussen de openbare en de privésector die wederzijds van hun specifieke competenties kunnen profiteren.

In 2015 zetten Caroline & Maurice Verbaet eenzelfde grote stap en openden in een schitterende gebouw te Antwerpen dat niet toevallig uit de jaren 1960 dateert, een eigen privémuseum voor Belgische moderne naoorlogse kunst. Het gebouw sluit naadloos aan bij de collectie, ‘picture perfect’, en het begin van een nieuw hoofdstuk in een ambitieus project en een prachtige plek waar het publiek voortaan kan meegenieten van de rijkdom van de zorgvuldig opgebouwde kunstcollectie. Elk werk is daarbij van belang, elke kunstenaar draagt bij tot het uitdragen van de Belgische moderne naoorlogse kunst. Het vergroten van de zichtbaarheid van de collectie draagt bij tot een opwaardering van een ondergewaardeerde kunstperiode en zijn kunstenaars, waarvan de herontdekking méér dan de moeite waard is. De collectie is een referentie voor de periode en zijn kunstenaars en wil deze opdracht blijvend verder zetten, ook over de volgende generaties heen.

Onbekend is onbemind: dat moet veranderen!

Het Maurice Verbaet Center dat méér dan een privémuseum is, zet zich als expertisecentrum 100% in om de naoorlogse Belgische kunst en zijn kunstenaars de plaats te geven die ze verdienen. Want onbekend is onbemind. Het is immers een klassiek fenomeen: de kunstenaar die tijdens zijn leven in de aandacht stond, wordt na zijn dood vergeten. Stichtingen en mecenassen, voor zover die er nog zijn, kunnen de herinnering aan verdienstelijke kunstenaars levend houden. Het Maurice Verbaet Center wil zich aldus in diè zin profileren: het vertrekt van het principe dat eendracht macht maakt en wil betrokkenen samenbrengen. De keuze wordt door slechts één element bepaald: de totale vrijheid van de esthetische affiniteiten. Kunstenaars als Olin, Mendelsohn, Gentils, Van Hoeydonck, Vandercam, Tapta en talrijke anderen worden door Caroline & Maurice Verbaet als het ware opgewaardeerd door hen een prominente plaats te geven in de collectie die met wisselende selecties zowel in het privémuseum te Antwerpen alsook in buitenland opnieuw in de spotlights worden geplaatst. De verzameling evolueert constant en weerspiegelt de voorkeuren en passies van Caroline en Maurice Verbaet, in de gelijknamige caroline&mauriceverbaetcollection.

De naoorlogse Belgische kunst benaderen vanuit vernieuwende hoeken, verschillende soorten artistieke producties met elkaar confronteren, zonder zich in enig keurslijf of hokjes te laten dwingen en de schijnwerpers te richten op persoonlijkheden die actief hebben meegewerkt aan het voorbereiden van een vruchtbare grond voor de artistieke creatie, dat is de opgave die het Maurice Verbaet Center zich heeft gesteld.


Tentoonstellingen en blijvende groei

Diverse tentoonstellingen werden sinds de start van het Maurice Verbaet Center te Antwerpen georganiseerd en voor elke tentoonstelling werd een uniek boek uitgebracht als blijvend naslagwerk ter verdere bekendmaking van de naoorlogse moderne Belgische kunst. Bezoekers konden voor het eerst kennis maken met het Maurice Verbaet Center tijdens de succesvolle tentoonstelling “Connexions One”. Belgische kunst 1945-1975”. Het publiek werd overrompeld door de rijkdom van de naoorlogse periode, met kunstenaars zoals Jan Saverys, Francis Olin, André Goffin, Jozef & Guy Mees, Pierre Alechinsky, Fred Bervoets, Bram Bogaert, Bert De Leeuw, Vic Gentils, Mendelson, Antoine Mortier, Tapta en Maurice Wyckaert. Ook de internationale pers sprak met lovende woorden over de openingstentoonstelling. Op hetzelfde moment leende Maurice Verbaet een selectie van zijn collectie uit aan verschillende Franse musea, waaronder Musée Jean Cocteau, Galerie du Palais de l’Europe, Musée Tavet-Delacour en Musée Estrine, om zo ook in het buitenland aandacht te vestigen op het initiatief.

Na “Connexions One” kreeg de kunstenaar Paul Van Hoeydonck als eerste de eer om een solotentoonstelling te openen in het Maurice Verbaet Center, met tevens uitgave van een boek én film over de kunstenaar.

In mei 2017 openende de solotentoonstelling over de kunstenaar René Guiette. Met steun van verschillende Belgische musea en privécollecties werd de grootste retrospectieve, tot nu toe, georganiseerd. Het intensief onderzoek, voorafgaand aan de tentoonstelling, vertaalde zich tevens in een veelomvattend boek en film.

Bij de start van 2018 werd besloten de collectie van Caroline en Maurice Verbaet een permanente plaats te geven te Antwerpen, met een wissel van kunstwerken om het halfjaar. Onder de titel ‘Private Choices’ herontdekt de bezoeker voortaan steeds een gevarieerde en doordachte persoonlijke selectie van meer dan 100 werken van bekende en minder bekende Belgische kunstenaars van na 1945 uit de caroline&mauriceverbaetcollection.

Daarnaast blijft er tevens ruimte om in te spelen op opportuniteiten van het moment, die aansluiten bij de filosofie van het Maurice Verbaet Center. Zo nam het Maurice Verbaet Center te Antwerpen én de Maurice Verbaet Gallery te Knokke, actief deel aan het herdenkingsjaar 2018, 10 jaar na het overlijden van Vlaanderens grootste schrijver, Hugo Claus. Ook hier geldt het motto ‘Onbekend is onbemind’ voor wat het onmiskenbare talent van Claus als schilder betreft. Schitterende werken werden getoond aan het grote publiek, deels verkocht en in dialoog met teksten van boezemvriend en uitzonderlijk kunstenaar Pjeroo Roobjee opgetekend in een mooie catalogus.

Op 8 september heropent het Maurice Verbaet Center te Antwerpen met een nieuwe selectie ‘Private Choices 2’ Belgische moderne naoorlogse kunst. Openingstijden za. en zo. van 13 – 18 uur.

Van 27 september 2018 tot en met 24 februari 2019 gaat de collectie van het Maurice Verbaet Center deels in dialoog met werken in textielkunst van het Modemuseum van Antwerpen. Expo ‘Soft’ van MoMu is te gast in een deel van het Maurice Verbaet Center waarbij o.m. de monumentale trappenhal van het gebouw in een hedendaags kunstig kleedje wordt gehuld. De caroline&mauriceverbaetcollection die tevens enkele prachtige werken in textielkunst bezit, blijft daarnaast vrij te bezichtigen en sluit voor deze gelegenheidsexpo aan bij de openingstijden van Expo ‘Soft’: van 27/9 – 24/2 zijn wij geopend op vrijdag, zaterdag en zondag van 13- 18 uur alsook elke eerste donderdag van de maand van 18 – 21 uur.

Van 8 november 2018 tot maart 2019 is de caroline&mauriceverbaetcollection eregast te Rome bij de Academia Belgica. Deze prestigieuze academische organisatie is een hoogstaande referentie in de internationale artistieke wereld en alweer een voornaam visitekaartje, waarbij een knappe catalogus uiteraard niet kan ontbreken, voor het met trots uitdragen van de caroline&mauriceverbaetcollection.

Nog meer goede smaak en ambitieuze plannen? Ja, zeker! Met een eigen uitstekend restaurant TAPTA en een polyvalente Panoramazaal, Eventzaal, met 360°-zicht op Antwerpen wordt de caroline&mauriceverbaetcollection te Antwerpen op haar beurt verrijkt door interactie met bezoekers die meer dan enkel de Belgische kunst kunnen smaken. En net zoals het opvolgen van de seizoenen en het blijven groeien van de collectie, breidt ook het globale kunstproject stapsgewijs verder uit.

In Knokke heropent vanaf begin 2019 met de Maurice Verbaet Gallery een nieuwe commerciële ruimte, en daarnaast rijpen nog vele ambitieuze plannen om de toonaangevende collectie in binnen- en buitenland blijvend verder uit te dragen!



[1]Paul Fierens, Collectie Philippe Dotremont, Amsterdam – Eindhoven, Stedelijk Museum – Van Abbe-Museum, 1954, n.p.